Historische figuren uit Leiden: Rouwenhorst Mulder

Historische figuren uit Leiden: Rouwenhorst Mulder
Rouwenhorst Mulder. Bekend in Japan. - Foto: wikipedia.
LEIDEN -Beroemd of berucht. Leiden kent vele historische figuren. Recente, bijvoorbeeld Cees Goekoop of de Zangeres Zonder Naam, maar ook uit ver een verleden. Denk aan Rembrandt van Rijn en Goeie Mie. In de rubriek Historische Figuren uit Leiden laten we ze weer even leven. Deze aflevering: Rouwenhorst Mulder.

LEIDEN -Beroemd of berucht. Leiden kent vele historische figuren. Recente, bijvoorbeeld Cees Goekoop of de Zangeres Zonder Naam, maar ook uit ver een verleden. Denk aan Rembrandt van Rijn en Goeie Mie. In de rubriek Historische Figuren uit Leiden laten we ze weer even leven. Deze aflevering: Rouwenhorst Mulder.

Heeft u zich wel eens afgevraagd wie die Rouwenhorst Mulder is wiens naam op een gedenkteken op de gevel van de Hema staat? Nou, deze reeds lang overleden Leidenaar was en is nog steeds een grootheid in Japan.

Fiasco

Anthonie Thomas Lubertus Rouwenhorst Mulder werd geboren op 28 april 1948 te Leiden, op de plek waar nu het gebouw van de Hema staat. Na de lagere school in Leiden en Alkmaar en de middelbare school in Haarlem, studeerde hij af als civiel ingenieur aan de Polytechnische School in Delft (nu TU Delft). In 1872 trad hij in dienst bij Rijkswaterstaat maar al na een jaar ging hij werken voor prins Hendrik (de derde zoon van koning Willem II). Deze prins werd ook wel De Zeevaarder genoemd vanwege zijn grote belangstelling voor maritieme zaken.

Met behulp van Rouwenhorst Mulder opende prins Hendrik een handelspost in Egypte bij het Suez-kanaal teneinde de zeehandel voor Nederland te vergroten. Dat liep echter uit op een fiasco en het project werd na de plotselinge dood van de prins in 1879 niet voortgezet.

Waterman

Na vervolgens een korte periode werkzaam te zijn geweest voor de gemeente Den Haag bood zich alweer een kans aan om in een exotisch gebied van de wereld te werken, namelijk in Japan. Dat land was eeuwen gesloten geweest voor buitenlanders. Alleen Nederlanders mochten vanaf het kunstmatige eilandje Decima handel met de Japanners drijven (en Chinezen vanaf een ander kunstmatig eiland).

Maar in 1868 was het zover: onder invloed van allerlei factoren opende Japan noodgedwongen haar grenzen voor buitenlanders en buitenlandse handel. Dit leidde een periode in waarin het land in rap tempo werd gemoderniseerd en veel buitenlandse (westerse) kennis werd geïmporteerd. Rouwenhorst Mulder, samen met een aantal andere Nederlandse ingenieurs, gaf aan Japan zijn waterstaatkundige kennis. Hij was één van de wat de Japanners ’watermannen’ noemden.

In 1879 arriveerde hij in Japan. Daar verbeterde hij de waterhuishouding van de rivieren Narose-gawa en Yedo-gawa (bij Tokio). Ook hield hij zich bezig met het tegengaan van het dichtslibben van de haven van Tokio. Dat was van groot belang omdat deze en andere havens bereikbaar gemaakt moesten worden voor de grote stoomschepen. In stad Misumi (aan de westkust van Japan) was hij verantwoordelijk voor de het aanleggen van de gehele haven. In de rivier de Tone heeft hij een kanaal aangelegd (hier is ook te zijner ere een monument opgericht).

Heilige schat

Rouwenhorst Mulder kreeg voor al zijn noeste arbeid een hoge onderscheiding van de Japanse keizer: hij werd Officier in de Orde van de Heilige Schat.

In 1890 keerde hij terug naar Nederland en in 1891 trad hij in het huwelijk met Margaratha Jongkindt Coninck. In Nederland heeft hij onder andere nog gewerkt aan de haven van Scheveningen. Uiteindelijk kwam hij terecht in Nijmegen waar hij in 1901 overleed. Zijn graf aldaar wordt nog steeds door Japanse toeristen bezocht.

De plaquette in de gevel van de Hema werd in mei 1990 onthuld door de burgemeester van Misumi.

Rien van Vliet